Shanon Rodríguez: «Mi entrada en la NASA fue una combinación de preparación, oportunidad y valentía»

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Shannon Rodríguez es una joven ingeniera de la NASA que ha obtenido diversos premios como el Great Minds in STEM Award for Most Promising Engineer -el premio a ingeniera más prometedora de la NASA- y otro externo, el Hispanic Engineer National Achievement (HENAAC). A parte de trabajar para la agencia, otra muestra de su ambición es la de haberlo hecho en menos tiempo de lo que usualmente suelen hacerlo el resto de la gente. Vamos a conocer un poco más a esta ingeniera de la NASA.

  • ¿Podrías explicarnos un poco sobre ti, para que los lectores te conozcan?

Nací, me crié y estudié mi bachillerato (5 años de universidad) en Puerto Rico. Se trata del Bachillerato en Ingeniería Eléctrica concentración en Electromagnética Aplicada, de la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Mayagüez (UPRM). Luego obtuve la Maestría en Ingeniería Eléctrica de la Universidad Johns Hopkins, con concentración en Radio Frecuencia.

Trabajo como ingeniera y líder en uno de los centros de la NASA en Estados Unidos. Como ingeniera, aporto a la ciencia construyendo instrumentos y sistemas que permiten a los científicos estudiar áreas de interés para el descubrimiento de nueva información y el desarrollo de nuevas teorías. También creando avances tecnológicos que ayuden a que dichos instrumentos y sistemas cada vez tengan mayor capacidad. 

Además de mi trabajo, me interesan temas acerca de la protección ambiental, la comida que ingerimos, la protección del agua, la salud y temas similares que, mirando las cosas desde una perspectiva global, están muy entrelazados. 

  • Mucha gente da por hecho que los científicos y las científicas que están ahí son personas muy listas y que siempre han tenido una idea muy clara de lo que querían ser cuando fuesen adultos pero, ¿tú también lo tenías claro?

Estudié ingeniería porque me decían que era una de las carreras recomendadas para estudiantes talentosos en las materias de matemáticas y ciencias. Me gustaba la química y la física, pero no la biología, así que en la escuela superior decidí que iba a estudiar alguna ingeniería. Primero, apliqué a la universidad por ingeniería química ya que estaba indecisa pero luego mi madre, que era orientadora del sistema de educación, me llevó a entrevistarme con ingenieros químicos y eso me ayudó a decidir cambiarme a ingeniería eléctrica antes de empezar el semestre universitario.

  • ¿Podrías contarnos en qué consiste tu trabajo de manera más detallada?

Soy ingeniera eléctrico. Actualmente soy la líder, lo que se conoce en Puerto Rico como la jefa del grupo que trabaja en los sistemas de comunicaciones para satélites en NASA Goddard Space Flight Center.

El nombre oficial del grupo es Flight  Microwave and Telecommunications Systems Branch y mi título oficial Branch Head. Mi trabajo como autoridad técnica para esta disciplina incluye muchas cosas, entre las cuales se encuentra: asignar personal a los proyectos de satélites espaciales, manejar y promover la nueva tecnología del grupo para que sea incluida en nuevos proyectos, trabajar a diferentes niveles institucionales para traer trabajo significativo al grupo, mantener las facilidades de esta disciplina e influenciar las decisiones técnicas en los proyectos que tengan que ver con dicha disciplina y muchas otras cosas más. 

Mi grupo es responsable de desarrollar los sistemas que permiten: 1) el comando y control de los satélites de la NASA; 2) recibir información vital del estado de salud de los satélites; 3) transferir datos de los instrumentos científicos a bordo del satélite a la Tierra. Somos responsables de la concepción, análisis, diseño y desarrollo de componentes y sistemas de radio frecuencia. También proveemos destreza en el uso de tecnologías para comunicaciones e instrumentos de percepción remota.

Ademas de líder, trabajo como Ingeniera de Sistemas de Comunicación en varias misiones, incluyendo: Nancy Grace Roman Space Telescope, Gateway Logistics Services y varios estudios para sistemas alrededor de la luna.

  • Al ser una ingeniera que trabaja para la NASA obviamente eres una persona inteligente, ¿siempre has sacado buenas calificaciones?

 Sí, realmente sí.

  • ¿A qué crees que se debe el hecho de que tus calificaciones fueran buenas? ¿Te consideras una persona afortunada por ser una persona por encima de la media intelectualmente o ha sido fruto del trabajo duro?

Ambas. Me considero bendecida en capacidad y también siempre he sido muy aplicada.

  • Al acabar la universidad, ¿tenías en mente trabajar para la agencia en la que trabajas actualmente ?

Sí, porque había trabajado el verano anterior como estudiante en el internado de allí. Durante mi último semestre evalué varias ofertas de trabajo y me había decidido por la NASA, que como dato gracioso, fue la peor oferta monetariamente hablando. Mi jefa, que estaba encantada con mi trabajo, me hizo una oferta de empleo. En aquel entonces la NASA estaba en “contrato pausado” así que también me considero bendecida porque mi jefa tenía un punto para contratación. 

  • ¿Sufriste algún tipo de discriminación racial o por el hecho de ser mujer ya que durante mucho tiempo este fue un sector formado en su gran mayoría por hombres?

No considero que haya sufrido discriminación racial ni por ser mujer. Pero en mi rama, llevo mucho tiempo siendo minoría en las reuniones (en edad, sexo, etc.)

  • Shannon, ¿te resultó difícil llegar hasta el puesto donde estás?

Realmente me tomó muchos menos años de los que le tomaba la gente usualmente, en aquel entonces fui la supervisora más joven que tenía la NASA. Fue una combinación de preparación (tome muchos cursos de liderazgo de la Agencia), oportunidad y valentía (en atreverme a aplicar).

  • ¿Que impresión tiene la gente cuando les dices que trabajas en la NASA? 

Siempre reaccionan muy emocionados. Alrededor del mundo todos saben lo que es la NASA, así que donde quiera que estés, decirlo causa un poco de conmoción .

  • ¿Cuáles dirías que son los mayores logros desde que empezaste a trabajar en la NASA?

He recibido varios premios de mi centro y de la Agencia a través de los años. También recibí un premio externo en 2015 por la Hispanic Engineer National Achievement (HENAAC) Great Minds in STEM Award for Most Promising Engineer – Advanced Degree – Master’s. Además , fui aceptada y graduada de 2 programas extensos de liderazgo de la agencia. 

También considero que uno de mis mayores logros en el área de comunicaciones ha sido la promoción de la tecnología que está siendo desarrollada en mi grupo en banda Ka, lo cual permitirá que las misiones transmitan mayor cantidad de información dado a que su ancho de banda es mayor que las tradicionalmente usadas. A lo largo de estos años hemos logrado conseguir fondos del centro para avanzar la tecnología y hemos logrado que dos futuras misiones hayan decidido hacer uso de ella. Ha sido una labor intensa llegar a este punto.

  • ¿Pretendes llegar más lejos profesionalmente en la NASA o te conformas donde estás?

No pretendo quedarme eternamente en mi posición pero cualquier paso que tome me gustaría que fuera hacia una posición en la cual tenga tanta influencia como ahora en el aspecto técnico.

Entrevista elaborada por Fabian Florentin Bobe.

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